Un plan para ocultar la contaminación en el fondo del mar podría ahorrar dinero y empleos

Reconocida por sus antiguas iglesias y la tumba de Dante, el poeta del siglo XIV, la ciudad de Rávena y sus alrededores a lo largo de la costa adriática de Italia también albergan industrias de larga data, como la del acero y los fertilizantes. Las plantas de producción tienen poco interés para los numerosos turistas que contribuyen a sostener la economía de la zona, pero dan trabajo a decenas de miles de personas.

¿La pregunta es, Por cuánto tiempo? Las fábricas, como otras en Europa, enfrentan una presión cada vez mayor por parte de los reguladores para reducir los gases que producen cambios climáticos en sus operaciones. La preocupación es que los crecientes costos de la regulación los obliguen a cerrar.

«Tememos mucho por el futuro de nuestras industrias», afirmó Michele De Pascale, alcalde de Rávena. «Necesitamos alcanzar este objetivo de reducir las emisiones de CO2, pero queremos hacerlo sin destruir nuestras industrias», afirmó.

El gigante energético italiano Eni, que tiene una gran presencia en Rávena, está promoviendo un plan que, según el alcalde, podría ayudar a preservar las industrias pesadas de la región: la creación de un colector de contaminación industrial.

La empresa propone construir una red de tuberías para recoger el dióxido de carbono de los sitios y almacenarlo en viejos tanques de gas natural. Considera que este proceso, conocido como captura y almacenamiento de carbono, es una nueva línea de negocio prometedora que ayudaría al cambio hacia actividades más limpias.

Eni está trabajando en planes similares en otras partes de Europa, particularmente en Gran Bretaña, donde muchos yacimientos maduros de petróleo y gas ofrecen grandes volúmenes de potencial de almacenamiento. Hay otros proyectos de captura de carbono en todo el mundo, incluido Estados Unidos, a menudo destinados a reducir las emisiones de la producción de petróleo y gas natural.

La compañía quiere diversificarse de las ventas de petróleo y gas que han sido durante mucho tiempo su pilar, pero enfrenta un futuro incierto debido a las preocupaciones sobre el cambio climático. Los ejecutivos de Eni calculan que tendrán una ventaja porque podrán utilizar la infraestructura existente de la empresa, como pozos y tuberías, y redistribuir empleados.

«Es muy fácil volver a capacitar o trasladar a la gente», afirmó Claudio Descalzi, director general de Eni.

Descalzi planea convertir la captura de carbono en una empresa “satélite” que podría atraer a otros inversores que buscan ganancias que, según predice, podrían rondar el 10% anual.

La transición hacia una energía más limpia sólo tendrá éxito si genera negocios sostenibles, afirmó Descalzi. «De lo contrario, fracasará», añadió. «Porque los recursos son limitados y no se puede gastar dinero».

Eni tiene alrededor de 50 plataformas petroleras operativas en el mar Adriático frente a Rávena, más allá de lagunas salpicadas de flamencos. A medida que la producción disminuye, Eni planea bombear dióxido de carbono a campos de gas agotados, que actuarán como esponjas gigantes para los gases de escape.

La empresa está invirtiendo unos 100 millones de euros en modificaciones destinadas a eliminar aproximadamente la mitad del dióxido de carbono emitido por una planta de procesamiento de gas en la cercana Casalborsetti. El trabajo está prácticamente terminado y Eni planea comenzar pronto a enviar dióxido de carbono a través de un nuevo pozo a un campo de gas a unas 12 millas de la costa y 10,000 pies debajo del lecho marino.

Si esta primera fase va bien, Eni pasará a un plan mucho más amplio, con un coste inicial de 1.500 millones de euros, que conectará fábricas y otros grandes contaminadores en Italia y quizás también en Francia, para eventualmente extraer hasta 16 millones de toneladas. . de dióxido de carbono por año para vertederos.

Así como los expertos en petróleo utilizan poderosas computadoras para convertir datos en imágenes tridimensionales para descubrir cómo extraer gas de manera eficiente del suelo, ahora están usando técnicas similares para modelar cómo inyectar de manera segura dióxido de carbono en rocas porosas.

Sin embargo, implementar proyectos de captura de carbono está resultando laborioso, una indicación de cuán desafiante puede ser la transición energética a medida que los países pasan de algunas de las áreas más fáciles de limpiar, como la electricidad, a sectores más difíciles como el hormigón y el acero.

Según la Agencia Internacional de Energía, una organización intergubernamental, la captura de carbono debe representar el 8% de las reducciones acumuladas de emisiones si el mundo quiere alcanzar el cero neto para 2050. Sin embargo, para mantenerse en el camino correcto, el volumen de dióxido de carbono almacenado debe aumentar veinte -multiplicar para 2030, hasta mil millones de toneladas por año: «una empresa muy ambiciosa», dijo Carl Greenfield, analista de la agencia.

Los contaminadores luchan por evaluar si vale la pena gastar decenas o incluso cientos de millones para modernizar sus plantas. «Ni siquiera tienen las habilidades para entender cuál es la mejor tecnología», dijo Guido Brusco, director de operaciones de recursos naturales de Eni.

Pero la presión de los clientes y los impuestos al carbono están empujando a las empresas a considerar seriamente proyectos de captura de carbono. Algunos analistas predicen que el impuesto al carbono de la Unión Europea aumentará muy por encima de los 100 euros por tonelada en los próximos años, y presentan propuestas como la de Eni, que según Brusco costará en promedio menos de 80 euros por tonelada, una venta más fácil.

Andrea Ramonda, directora ejecutiva de Herambiente, que quema residuos municipales para producir energía, está sopesando los pros y los contras. Calcula que construir lo que él llama un “lavador de gas” en la planta podría significar aproximadamente el doble de los 110 euros por tonelada que ahora cuesta a los clientes quemar sus residuos.

«Tenemos que ser muy prudentes» en la gestión del dinero de los ciudadanos, afirmó.

Los altos costos y otros obstáculos significan que estas propuestas tienden a requerir apoyo gubernamental, al menos en las primeras etapas.

«En última instancia, es necesario contar con algún tipo de apoyo gubernamental», dijo Bassam Fattouh, director del Instituto de Estudios Energéticos de Oxford, un organismo de investigación. «De lo contrario, muchos de estos proyectos no se realizarán».

El gobierno británico ha apoyado el trabajo de Eni durante años, incluido un plan para limpiar las emisiones alrededor de Liverpool y Manchester en el noroeste de Inglaterra. En el marco del proyecto, conocido como HyNet North West, Eni construirá y operará un oleoducto de 40 millas para recolectar dióxido de carbono de las fábricas y otros contaminantes en el área y bombear el gas a pozos debajo de la Bahía de Liverpool. Eni afirma haber llegado a un acuerdo preliminar con el gobierno británico para recibir un beneficio garantizado.

«Estamos apoyando a este sector con £20 mil millones», dijo Martin Callanan, ministro británico de eficiencia energética y finanzas verdes, en un comunicado enviado por correo electrónico.

Las negociaciones con el gobierno italiano están menos avanzadas, aunque los ejecutivos de Eni esperan que Italia copie el enfoque británico. Vannia Gava, viceministra de energía de Italia, visitó recientemente el proyecto de Rávena y dijo después: «Esta es una gran oportunidad para Italia».

Eni y otros operadores de sistemas de captura de carbono están apuntando a grandes emisores, como plantas de cemento y fertilizantes que, según los analistas, no tienen opciones para limpiar sus operaciones.

Heidelberg Materials, por ejemplo, explota una gran planta de cemento en Padeswood, Gales, que quiere conectar al oleoducto Hynet. Simon Willis, director general de la división de la compañía en el Reino Unido, dijo que alrededor del 60% de las emisiones sustanciales de la planta provienen de una reacción química en el proceso de fabricación del cemento.

«No podemos hacer nada más que recolectarlo y preservarlo», dijo.

Incluso algunos grupos ambientalistas se inclinan a dar al menos un paso a medias a la captura de carbono, siempre y cuando no sea un medio para prolongar el uso de combustibles fósiles.

«Si la liberación de CO2 a la atmósfera es inevitable por parte de una planta industrial, entonces es mejor capturarlo», dijo Doug Parr, científico jefe de Greenpeace Reino Unido.